Emmy Noether

Genio de las matemáticas soportó el sexismo y el nazismo. Cien años después, sus ideas siguen siendo ciertas.
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Cuando Albert Einstein escribió un obituario para Emmy Noether en 1935, la describió como un “genio matemático creativo” que, a pesar del “trabajo significativo y desinteresado durante un período de muchos años”, no obtuvo el reconocimiento que merecía.

Einstein

Noether hizo contribuciones innovadoras a las matemáticas en un momento en que a las mujeres se les prohibía el acceso a la academia y cuando los judíos como ella enfrentaban persecución en la Alemania nazi, donde vivía.

El año 2021 marca el centenario del artículo histórico de Noether sobre la teoría de anillos, una rama de las matemáticas teóricas que todavía fascina y desafía a los matemáticos como yo en la actualidad.

Recuerdo la primera vez que supe de Noether y la sorpresa que sentí cuando mi profesor se refirió a la brillante teórica del anillo como “ella”. Aunque soy una mujer que hace matemáticas, había asumido que Noether sería un hombre. Me sorprendió lo conmovido que me sentí al saber que ella también era mujer.

Su inspiradora historia es una que no mucha gente conoce.

Noether nació en 1882 en Erlangen, Alemania. Su padre era profesor de matemáticas, pero a una joven Noether le debió parecer poco probable que ella siguiera sus pasos. En ese momento, pocas mujeres tomaban clases en universidades alemanas, y cuando lo hacían, solo podían auditarlas. Enseñar en una universidad estaba fuera de discusión.

Pero en 1903, unos años después de que Noether se graduara de una escuela secundaria para niñas, la Universidad de Erlangen comenzó a permitir que las mujeres se matricularan. Noether se inscribió y finalmente obtuvo su doctorado en matemáticas allí.

Ese doctorado debería haber sido el final de su carrera matemática. En ese momento, a las mujeres todavía no se les permitía enseñar en universidades en Alemania. Pero Noether se quedó con las matemáticas de todos modos, permaneciendo en Erlangen y supervisando extraoficialmente a estudiantes de doctorado sin paga. En 1915, solicitó un puesto en la prestigiosa Universidad de Göttingen. La decana de la universidad, también matemática, se mostró partidaria de contratar a Noether, aunque su argumento distaba mucho de ser feminista.

“Creo que el cerebro femenino no es adecuado para la producción matemática”, escribió, pero Noether se destacó como “una de las raras excepciones”.

Desafortunadamente para Noether, el Ministerio de Educación de Prusia no le daría permiso a la universidad para tener una mujer en su facultad, por muy talentosa que fuera. Noether se quedó en Gotinga de todos modos y enseñó cursos enumerados bajo el nombre de un miembro masculino de la facultad.

Durante esos años, siguió investigando. Mientras todavía era una conferenciante no oficial, Noether hizo importantes contribuciones a la física teórica y la teoría de la relatividad de Einstein. La universidad finalmente le otorgó el estatus de profesora en 1919, cuatro años después de que presentó su solicitud.

La Universidad de Göttingen, que se ve aquí, no pudo contratar a Noether como profesora, por lo que impartió cursos con el nombre de un colega.

En 1921, solo dos años después de convertirse en conferencista oficial, Noether publicó descubrimientos revolucionarios en la teoría del anillo que los matemáticos todavía están reflexionando y basándose en ellos en la actualidad. El trabajo de Noether en la teoría de anillos es la razón principal por la que yo, como muchos matemáticos de hoy, conozco su nombre.

La teoría de anillos es el estudio de objetos matemáticos llamados anillos. A pesar del nombre, estos anillos no tienen nada que ver con círculos u objetos en forma de anillo, teóricos o de otro tipo. En matemáticas, un anillo es un conjunto de elementos que puede sumar, restar y multiplicar y obtener siempre otro objeto que esté en el conjunto.

Noether

Un ejemplo clásico es el anillo conocido como Z. Está formado por todos los números enteros (números enteros positivos y negativos como 0, 1, 2, 3, -1, -2, -3, etc.) y es un anillo porque si sumas, restas o multiplicas dos números enteros, siempre obtienes otro número entero.

Hay infinitos anillos y cada uno es diferente. Un anillo puede estar hecho de números, funciones, matrices, polinomios u otros objetos abstractos, siempre que haya una forma de sumarlos, restarlos y multiplicarlos.

Una de las razones por las que los anillos son tan interesantes para los matemáticos es que a menudo es posible saber que algo es un anillo, pero es difícil saber mucho sobre los detalles de ese anillo en particular. Es como ver un croissant en una panadería elegante. Sabes que estás viendo un croissant, pero es posible que no sepas si está relleno de pasta de almendras, chocolate o algo más.

En lugar de centrarse en un anillo a la vez, Noether mostró que toda una clase de anillos fáciles de identificar comparten una estructura interna común, como una hilera de casas con el mismo plano de planta. Estos anillos ahora se llaman anillos noetherianos, y la estructura que comparten es como un mapa que guía a los matemáticos que los estudian.

Los anillos noetherianos aparecen todo el tiempo en las matemáticas modernas. Los matemáticos todavía usan el mapa de Noether hoy, no solo en la teoría de anillos, sino en otras áreas como la teoría de números y la geometría algebraica.

Noether publicó su famoso artículo de teoría del anillo y otros resultados importantes en matemáticas mientras era profesora en Gotinga de 1919 a 1933. Pero en la primavera de 1933, la Universidad de Gotinga recibió un telegrama: Seis miembros de la facultad, incluido Noether, tuvieron que dejar de Enseñando inmediatamente. Los nazis habían aprobado una ley que prohibía a los judíos la cátedra.

La respuesta de Noether, al parecer, fue tranquila. “Esto es mucho menos terrible para mí que para muchos otros”, escribió en una carta a un compañero matemático. Pero estaba sin trabajo y ninguna universidad en Alemania podía contratarla.

La ayuda vino de Estados Unidos. Bryn Mawr, una universidad para mujeres en Pensilvania, le ofreció a Noether una cátedra a través de un fondo especial para académicos alemanes refugiados. Noether aceptó la oferta y, como profesora en Bryn Mawr, fue mentora de cuatro mujeres más jóvenes, una estudiante de doctorado y tres investigadoras postdoctorales, en matemáticas avanzadas.

El tiempo de Noether en Bryn Mawr fue, trágicamente, corto. En 1935 se sometió a una cirugía para extirpar un tumor y murió inesperadamente cuatro días después.

En el funeral de Noether, el matemático Hermann Weyl comparó su repentino fallecimiento con “el eco de un trueno”. En su corta vida, Noether revolucionó las matemáticas. Siguió enseñando y aprendiendo incluso cuando las mujeres y los judíos no eran bienvenidos. Cien años después, su genio matemático y su “optimismo inquebrantable” son cualidades para admirar.

 


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Julio 18, 2021


 

4 thoughts on “Emmy Noether”

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