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  Por Delia Crespo.

A menudo llamada la “Madre del blues”, Ma Rainey era conocida por su voz ronca y su fascinante presencia en el escenario que atrajo a audiencias repletas y vendió discos de éxito a principios del siglo XX. También compositora, sus letras y melodías reflejaron sus experiencias como mujer afroamericana independiente y abiertamente bisexual.

Ma Rainey nació como Gertrude Malissa Nix Pridgett en Columbus, Georgia, el 26 de abril de 1886. Sus padres, Thomas y Ella (Allen) Pridgett, eran juglares. Rainey mostró talento para el canto a una edad temprana y comenzó a actuar cuando era adolescente. Hizo su debut con la revista Bunch of Blackberries en el Springer Opera House en Columbus. Luego comenzó a cantar con actos itinerantes de vodevil en espectáculos de carpas, honky-tonks y carnavales.

Fue en el circuito de actuaciones donde conoció al comediante, cantante y bailarín Will “Pa” Rainey, y los dos se casaron en 1904. Formaron un acto doble (“Ma y Pa Rainey”) y realizaron giras con varias compañías de trovadores afroamericanos. y grupos de vodevil, sobre todo los Rabbit Foot Minstrels. Después de una docena de años de matrimonio, Rainey y su esposo se separaron. Luego, Rainey creó su propio programa: “Madame Gertrude Ma Rainey and Her Georgia Smart Set”.

Rainey, la “Madre del blues”, fue influyente por unir las tradiciones del vodevil y el auténtico blues sureño. El blues descendió de las canciones narrativas de llamada y respuesta de África Occidental. Los africanos cautivos los transmitieron de generación en generación mientras estaban esclavizados en el hemisferio occidental. La fuerte voz de Rainey y su característico estilo de canto de “gemidos” también impulsaron su éxito. Una presencia en el escenario vibrante, era conocida por sus dientes de oro, ropa y joyas llamativas, y por establecer una conexión personal con su público.

La vida como artista ambulante no fue fácil para los afroamericanos en las primeras décadas del siglo XX. La Asociación de Reservas de Propietarios de Teatro (TOBA) organizó muchas de sus actuaciones. TOBA era bien conocido por sus condiciones laborales de explotación y los bajos salarios que pagaba a los artistas afroamericanos. Muchos finalmente afirmaron que TOBA significaba “Tough on Black Artists”.

 

Aún así, Rainey fue una estrella en el circuito TOBA. Atrajo a grandes audiencias de admiradores en todo el sur y el medio oeste. Sus actuaciones atrajeron audiencias racialmente mixtas (aunque aún segregadas), lo que demuestra su gran atractivo. Su espectáculo de dos horas generalmente comenzaba con números de jazz de la banda y una actuación de una línea de coristas. Después de las rutinas de comedia y otros actos, Rainey hacía su gran entrada y deslumbraba a la audiencia con canciones como “I Ain’t Got Nobody”, “A Good Man is Hard to Find” y su bis, “See See Rider Blues”.

Rainey firmó un contrato de grabación con Paramount Records en 1923, convirtiéndola en una de las primeras músicos de blues grabadas. Entre 1923 y 1928 grabó casi 100 discos, muchos de ellos éxitos nacionales que ahora forman parte del canon musical estadounidense. Su grabación de 1924 de “See See Rider Blues” (para la que estuvo acompañada por un joven Louis Armstrong) se agregó al Registro Nacional de Grabaciones de la Biblioteca del Congreso en 2004.

La composición de canciones de Rainey se destacó por su descripción cruda de la vida desde la perspectiva de una mujer que lucha contra la angustia, la depresión y otras enfermedades. Pero en medio de estas dificultades, los protagonistas de Rainey no dependían de parejas masculinas ni se sometían a las reglas que la sociedad intentaba imponerles. En la canción “Oh Papa Blues”, Rainey habla de los males que un antiguo amante cometió contra ella, pero su lamento pronto se convierte en planes de venganza. En “Prove It on Me Blues”, Rainey se jacta de su atracción por las mujeres y de usar ropa de hombre. Como escribió la académica y activista Angela Davis, las mujeres en las canciones de Rainey “celebran explícitamente su derecho a comportarse de manera tan expansiva e incluso tan indeseable como los hombres”.

El legado cultural de Rainey es profundo. Fue mentora de la legendaria cantante de blues Bessie Smith, y se rumoreaba que las dos habían tenido una relación romántica. A Rainey se le atribuye haber inspirado a cantantes posteriores como Dinah Washington, Big Mama Thornton y Janis Joplin. Su historia inspiró la obra de teatro de 1982 del famoso dramaturgo August Wilson, Ma Rainey’s Black Bottom, que toma su título de la canción homónima de Rainey de 1927 (que a su vez se refiere a la tendencia de baile de fondo negro de la década de 1920). Fue un éxito de Broadway y recientemente se adaptó como película.

Rainey hizo su hogar en Chicago durante gran parte de la década de 1920 y principios de la de 1930. Cuando perdió su contrato de grabación con Paramount (la compañía afirmó que su estilo de blues había pasado de moda), reanudó las giras y actuó en fiestas privadas. Tras la muerte de su hermana y su madre, Rainey regresó a Columbus, Georgia, para vivir con su hermano. Era propietaria y administradora de dos teatros y participaba activamente en la Iglesia Bautista Amistad, donde su hermano era diácono. Rainey falleció de una enfermedad cardíaca el 22 de diciembre de 1939 a la edad de 53 años.

 

 


PrisioneroEnArgentina.com

Mayo 14, 2022


 

12 thoughts on “Ma Rainey”

    • Jessica
    • posted on May 15, 2022

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  1. ______________More black Americans need to know that “Ma Rainey” is the true mother of the blues. Not Bessie Smith, not Billie Holiday, etc._______________

    1. I would think any of us who know American Music History know that Ma Rainey came before Bessie Smith and Billie Holiday was not a Blues Singer at all…she only recorded a handful of them. But I get your point. I think you’re saying Ma Rainey isn’t mentioned enough today???

      • kaeli_richardson
      • posted on May 14, 2022

      Exactly! 🙂

      1. I agreed.
        It is ashamed that so many people don’t know who Ma is. I listen to ALL KIND of music and i discovered her in my teens and fell in love with blues cause of her.

  2. I’ve heard of her, but never heard any of her music
    Glad I did

  3. Big Mama Thorton, Memphis Minnie, Ida Cox, Bessie Smith, all inspired music we hear today..google them and listen to some, its incredible!!

    1. They were all amazing artists

  4. I hadn’t heard of her before

      • Anonymous
      • posted on May 14, 2022

      I have to confess… me neither

  5. Это было более информативно, чем фильм Ма Рейни! После просмотра фильма Виолы Дэвис я так и не узнал о ней ничего, кроме того, что в 1920-е годы она была успешной блюзовой певицей. Вот почему я был не в восторге и хотел, чтобы фильм был больше о ней.

  6. Ma Rainey inspired alot of female artist. It’s very disrespectful that the occupation on her death certificate displays “housekeeper” instead of singer/entrepreneur.

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