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  Por Monica Lopez.

Desde la distancia, es difícil imaginar que el trozo de césped encaramado en el borde del Parque Glenbrook Ravine de New Westminster en Canadá, alguna vez tuvo un propósito siniestro. Escondido detrás de una serie de condominios y centros para personas mayores en expansión, y delimitado nada más que por una simple cerca de metal con un pequeño letrero, apenas atrae una segunda mirada de los residentes que pasan, perros o niños a cuestas. Pero durante casi 70 años, fue conocido como “Boot Hill” y sirvió como el lugar de descanso final para al menos 43  delincuentes convictos, todos ellos presos de la penitenciaría provincial cercana, demolida hace mucho tiempo.

Algunos eran asesinos, otros abusadores de niños, mientras que otros eran pequeños ladrones, matones o miembros perseguidos de la secta radical Doukhobor de British Columbia (B.C.) Hoy, sus cuerpos permanecen bajo tierra, algunos en tumbas sin marcar, y el resto señalados con un simple marcador de piedra, todos ellos sin ninguna información de identificación, aparte del número de prisionero. Aunque Boot Hill probablemente dio la bienvenida a sus primeros cuerpos en 1913, la penitenciaría ya había estado en funcionamiento desde fines de la década de 1870, sirviendo como la primera prisión de máxima seguridad de la provincia. Anteriormente, el terreno cercano a la quebrada había sido designado como parque público y la ubicación de la Casa de Gobierno.

Durante un tiempo, después de que se construyó la prisión por primera vez, el parque todavía se usaba para picnics y eventos, a la vista de los presos cercanos, lo que llevó al exasperado Inspector Penitenciario Federal a comentar, en su informe de 1879, que “no necesita argumento para demostrar qué incongruente, qué repugnante para el buen gusto, dejando a un lado el incentivo para violar la disciplina y escapar, sería tener juegos, música, baile y otras diversiones, con toda la alegría bulliciosa concomitante, al alcance del oído de los convictos que se someten a su castigos asignados”.

Antes de Boot Hill, los cuerpos (pertenecientes a reclusos desafortunados cuyos restos nunca fueron reclamados) se donaban a facultades de medicina o se enterraban en parcelas carcelarias en el cercano cementerio de Douglas Road, un proceso que era costoso y lento, y requería equipos de vigilaron a los prisioneros para que pasaran hasta tres días cortando capas enredadas de raíces de pino. Y aunque la lápida más antigua del cementerio (la de un tal Gin O. Kim) data de 1914, sus primeros cuerpos registrados, los de Joseph Smith y Herman Wilson, fueron enterrados en una tumba sin nombre en algún momento del año anterior. Smith, un marinero de 24 años de complexión baja y fornida, había estado cumpliendo una sentencia de 10 años por robo y asalto, luego de arrojar amoníaco a la cara del dueño de una joyería de Main Street en 1911. Junto a Wilson, Smith había disparado y matado a un guardia de la prisión durante un intento de fuga, uno que el periodismo llamó más tarde “uno de los intentos más hábiles y peligrosamente exitosos de entrega en la cárcel que se haya registrado”. Después de desarmar con éxito a tres guardias, la pareja quedó atrapada en un tiroteo cerca de la puerta exterior, uno que dejó al guardia JH Joynson muerto y a Wilson gravemente herido. Wilson murió más tarde a causa de sus heridas (después de que el personal de la prisión le negara asistencia médica por la herida de bala en el cuello), y Smith fue ahorcado en el patio el 31 de enero de 1913, en el lugar exacto donde había caído Joynson.

Miner

Aunque físicamente era un hombre enano, mostró el mismo frente intrépido y el mismo nervio de hierro que había caracterizado toda su carrera y, más recientemente, en su terrible intento de escapar de la prisión en el que mató a su guardia, y después por el calvario de su prueba y estando en aislamiento, llevándoselos con espíritu de bravuconería y temerario abandono hasta el último minuto que pasó en la tierra. Smith fue entonces colocado en su último lugar de descanso en un rincón lejano de los terrenos penitenciarios donde el mundo pronto lo olvidará.

Por supuesto, no todos los presos enterrados en Boot Hill murieron de manera tan espectacular; muchas de las muertes en la penitenciaría se debieron a las malas condiciones de la prisión (la tuberculosis era común) y al suicidio. En 1967, un delincuente de poca monta llamado Frank Wilson (indicado en el lugar del entierro como Prisionero 1475) murió por causas naturales a la edad de 72 años, después de una carrera de por vida que incluyó la impresionante cantidad de 45 condenas diferentes. Incluso cuando no servía como cementerio, Boot Hill apareció en los periódicos en varias ocasiones; debido a que el trabajo de enterrar los cuerpos y tallar las lápidas se dejaba a los prisioneros, el sitio remoto se convirtió en un sitio popular para los intentos de fuga. En marzo de 1913, la prensa informó sobre un prisionero llamado Phillip Hopkins, quien utilizó su trabajo como una oportunidad para deslizarse en la densa maleza que rodeaba el cementerio de la prisión (no se sabe si Hopkins fue recapturado).

Bill Miner, el notorio “Gentleman Bandit”, había usado esa misma maleza para afectar la fuga más destacada de la prisión en 1907 (la fuga de Miner tuvo lugar antes de que el área se usara como cementerio), y a pesar de una persecución en toda la provincia. , nunca fue recapturado en Canadá.

Lewis Colquhoum, uno de los cómplices de Miner (la pandilla fue atrapada durante un robo de tren fallido), no tuvo tanta suerte y probablemente terminó en Boot Hill después de morir de tuberculosis en 1911 (la ubicación exacta del cuerpo de Colquhoum’s se desconoce y aún no se ha identificado ninguna lápida).

Sook Sias (Prisionero #999), otro de los residentes más conocidos de Boot Hill, ni siquiera está enterrado en las instalaciones. Un miembro de las Primeras Naciones de la comunidad Laich-Kwil-Tach en Greene Point, B.C., Sias fue encarcelado dos veces en la Penitenciaría (por asesinato y homicidio culposo, respectivamente). Después de su muerte en 1933, sus restos languidecieron en el cementerio, e incluso fueron desenterrados accidentalmente una vez en 1955, después de que las fuertes lluvias erosionaron el borde del barranco tan severamente que su ataúd quedó expuesto. En 2004, gracias a una extensa investigación realizada por la historiadora de Campbell River (y pariente lejana de Sias) Candy-Lea Chickite, el cuerpo de Sias fue localizado, desenterrado y devuelto a su tierra ancestral.

Y Sias no es el único miembro de una comunidad marginada que encontró su fin en B.C. Penitenciario. James Tarasoff (Prisionero #4214), fue uno de los tres Doukhobors que murieron en 1933. Durante gran parte de mediados del siglo XX, la población de Doukhobor de la provincia se enfrentaba regularmente con la policía y las autoridades, organizando protestas masivas (que involucraban desnudez pública) y cometiendo actos de incendio. Solo en 1931, más de 600 Doukhobors fueron sentenciados por desnudez pública, una respuesta a lo que la secta pacifista denominó interferencia indebida del gobierno (como la escuela pública obligatoria). La afluencia de prisioneros de Doukhobor fue tan masiva que, durante este período, hubo que construir prisiones especiales para albergarlos. En 1962, la prisión de la montaña Agassiz se construyó específicamente para albergar a la población carcelaria de Doukhobor.

Sias

Después de más de 100 años de servicio, la penitenciaría fue demolida en 1980. Hoy en día, sobrevive muy poco de la prisión, además de Boot Hill, algunos edificios administrativos y la antigua Gate House (ahora un restaurante). Y los registros que han permitido a los historiadores determinar la identidad de los cuerpos de Boot Hill que tampoco sobrevivieron, hasta la intervención oportuna de Tony Martin, el ex contable de la instalación, quien rescató todo tipo de registros históricos del basurero.

“Durante el proceso, un par de amigos me dijeron que se enviaban todo tipo de cosas al basurero, lo que no creían que debería ser”, recordó Martin en una reminiscencia de 2009 transcrita y recopilada.

“Entonces, sugerí que los desviaran, los pusieran en un establo, que en realidad estaba en lo que solía ser una pocilga, y los miraría más tarde, y como resultado de esto, ahorré tanto como pude de ir a El vertedero.”

Entre los artefactos que Martin rescató se encontraban muebles de prisión, fotografías policiales, correspondencia y décadas de informes oficiales. El sitio de Boot Hill permaneció en gran parte cubierto de maleza y olvidado hasta 2018, cuando, a instancias de los historiadores, la ciudad de New Westminster se comprometió a mantener el sitio.

Hoy en día, el césped está bien cuidado, una parcela de entierro, extraída de la investigación de Martin, establece la ubicación de cada marcador, y se han erigido carteles que detallan la historia olvidada durante mucho tiempo de Boot Hill para los transeúntes interesados, asegurando que, a diferencia de los hombres enterrados dentro, el cementerio mismo nunca más será olvidado.

 

 


PrisioneroEnArgentina.com

Mayo 16, 2022


 

2 thoughts on “Los fantasmas de la prisión olvidada”

    • ocote
    • posted on May 17, 2022

    Los unicos fantasmas estan en balcarce 50

    • Pelozo C. Ana
    • posted on May 16, 2022

    muy interesante este lugar del mundo. Que historia

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